Un "ordinateur chimique" pour rechercher la vie extraterrestre

2018
Anonim

Les scientifiques de la NASA développent un "ordinateur chimique". L'appareil peut analyser des échantillons indiquant l'existence éventuelle d'une vie extraterrestre.

La recherche de la vie extraterrestre a joué dans une multitude de livres et de films de science-fiction. Y aura-t-il des êtres vivants là-bas? Seront-ils semblables à nous? Ce sont quelques-unes des questions que nous nous posons en regardant le ciel. Des problèmes qui, pendant des décennies, ont également amené les chercheurs à identifier qu’ils pouvaient être qualifiés de «mondes habitables».

La science espagnole participe également à des projets de recherche d '"autres terres", où nous pourrons peut-être un jour trouver une vie extraterrestre. Il le fait avec des instruments tels que Cármenes ou des missions européennes comme CHEOPS. De l’autre côté de la «flaque», l’agence spatiale américaine déploie également de nombreux efforts dans le domaine de l’exploration spatiale et de la recherche astrobiologique. Un des derniers projets de la a été la présentation d'un type "d'ordinateur chimique", développé par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de Pasadena (Californie).

"Si vous recherchez des signes de vie extraterrestre dans un autre monde, vous voudrez peut-être emporter avec vous un petit appareil portable." Telle est la philosophie de ce type de "calculateur chimique", un laboratoire miniaturisé qui analyse des échantillons associés à des organismes vivants . Selon les scientifiques du JPL, si l'instrument était envoyé dans l'espace, il s'agirait de l'appareil doté de la plus grande sensibilité du genre, transporté de la Terre, et le premier à pouvoir rechercher des acides aminés et des acides gras, deux molécules organiques liées aux êtres vivants. .

Les chercheurs du Jet Propulsion Laboratory espèrent que cet appareil pourra être envoyé un jour sur Mars ou en Europe, le satellite de Jupiter. Sa taille est semblable à celle d'un ordinateur portable, d'où son nom, mais il fonctionne comme un laboratoire d'analyse chimique. Comme l'explique Fernanda Mora, "le système est configuré comme un ordinateur normal, avec différentes applications permettant de déterminer la présence de molécules organiques". Les acides aminés sont des "briques" avec lesquelles ils sont construits, tandis que les acides gras sont des composants fondamentaux des membranes de nos cellules.

La découverte de ces composés chimiques nous aiderait à trouver les premiers "indices", bien que non définitifs, de l'existence d'une vie extraterrestre. Le problème avec cet "ordinateur chimique" est qu’il a besoin d’échantillons liquides pour fonctionner. Quelque chose de difficile dans des scénarios comme la planète rouge. Pour résoudre ce problème, les chercheurs ont pensé à la technologie utilisant une simple machine à café, dans laquelle le café moulu est placé dans un tube avec de l’eau liquide et chauffé afin que nous puissions avoir la tasse de café avec laquelle nous prenons notre petit déjeuner tous les jours. En fait, l'instrument Sample Analysis at Mars du robot Curiosity fonctionne de la même manière, mais en appliquant uniquement de la chaleur, pas de l'eau.

Lors de l'introduction de l'échantillon aqueux dans l'ordinateur chimique, le dispositif ajoute une marque fluorescente au cas où il y aurait des acides aminés ou des acides gras, les molécules qui indiqueraient qu'il pourrait y avoir une vie extraterrestre à cet endroit. Ces composés passent ensuite dans une micropuce au sein du système, qui sépare les molécules en fonction de leur structure chimique, pour ensuite analyser de quel type de molécule il s’agit. Selon Fernanda Mora, "C’est la première étape pour démontrer le développement d’un instrument automatique et entièrement portable qui fonctionne sur le terrain". Sera-t-il capable de découvrir la vie extraterrestre un jour? Seul le temps nous aidera à répondre à cette question.

Images | NASA Ames / JPL-Caltech (Wikimédia), NASA / JPL-Caltech II

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